¿Cómo se lleva a cabo el refinado del petróleo?

Hay que tener en cuenta que no es lo mismo refinar que destilar. A continuación te vamos a contar todo el proceso de refinado del petróleo

¿Por qué se refina el petróleo?

El petróleo es una composición de diferentes productos que pueden variar en su proporción. Este es el motivo por el que no existen dos crudos que sean iguales pues las proporciones de los compuestos que integran cambian. En función de esto, de cada extracción se pueden sacar diferentes productos derivados del principal. 

Gracias al refinado del petróleo, se obtienen diferentes productos que se utilizarán para el consumo en diferentes sectores. Los productos que se pueden sacar como derivados van desde aceites hasta ceras o disolventes para el asfalto

¿Cómo es el proceso de refinado del petróleo?

El refinado del petróleo es un proceso en el que se consiguen separar los destilados más útiles del mismo. Este proceso es bastante complicado porque se deben separar las moléculas de los diferentes hidrocarburos compuestos por hidrógeno y carbono mediante una serie de técnicas. Al tener diferentes longitudes o tamaños dichas moléculas necesitarán distintos puntos de ebullición.

El refinado del petróleo se lleva a cabo a altas temperaturas para que el crudo llegue al punto de ebullición y cuando se llega a la condensación van apareciendo los diferentes subproductos procedentes del petróleo.

Para llevar a cabo el proceso de refinado del petróleo, hay que pasar por diferentes fases, algunas de ellas pueden ser comunes. Como previa, se puede precalentar el petróleo para después seguir tratándolo en la torre de fraccionamiento.

A continuación, te contamos cuáles son las diferentes fases que componen el refinado del petróleo para poder obtener el resto de productos que usamos:

Separación

En primer lugar, mediante la destilación o la absorción se consigue desalar y deshidratar para que cuando se vuelva a calentar sea mucho más fácil que las moléculas del mismo se puedan separar.

Craqueo

Cuando se lleva el petróleo a una temperatura muy elevada se consigue que se calienten las cadenas más grandes de hidrocarburos para que se rompan y den lugar a otras cadenas de moléculas mucho más pequeñas.

Reformación

El objetivo de esta fase es conseguir que se mejore el octanaje de las naftas para que posteriormente se convierta en gasolina y así controlar qué cantidad de azufre tiene cada producto que se ha refinado.

Combinación

En este punto, se pretende modificar el resultado final. Si mezclamos las moléculas que hay más pequeñas obtendremos otras moléculas mucho más grandes. 

Tratamientos

Con este proceso se consigue que los residuos derivados de todos los procesos realizados, den lugar a otros productos mucho más livianos y valiosos.

Cuando se concluye el proceso de refinado del petróleo, los diferentes productos derivados del mismo se depositan en distintos tanques para guardarlos. Cabe la posibilidad, que antes de ser almacenados se hayan enfriado para disminuir la temperatura con la que salen de la torre de fraccionamiento.

¿Qué productos se obtienen del refinamiento del petróleo?

Al llevar a ebullición el petróleo en crudo, y gracias a las distintas densidades, se consiguen diferentes productos derivados del petróleo. El proceso de refinado del petróleo no es tarea fácil, aunque se lleva realizando desde hace muchos años. Se realiza para sacarle el máximo partido al petróleo y también para cuidar más del medio ambiente mediante la reducción de residuos no utilizados.

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En la actualidad, el petróleo es un elemento fundamental a nivel mundial ya que está presente en muchos aspectos de nuestro día a día. El principal producto que conocemos del proceso de refinado del petróleo es el combustible para los motores, pero también se consiguen otros como estos:

  1. El gas licuado del petróleo es uno de los productos resultantes menos densos que se obtienen. Éste es el más ligero y se consigue con un punto de ebullición de tan solo 20 ºC.
  2. Los productos químicos, como el nafta, tampoco necesitan una temperatura de ebullición muy elevada, alrededor de los 70 ºC.
  3. El combustible para los vehículos se consigue a una temperatura que ronda los 120 ºC. En la torre de fraccionamiento se encontraría en la zona superior de la misma. Cuando se termina de procesar da lugar a la gasolina 95 o a la gasolina 98 octanos.
  4. El carburante para avión, parafina para alumbrado y para la calefacción es el siguiente derivado y que necesita una temperatura de 170 ºC.
  5. El combustible diésel necesita 270 ºC para entrar en ebullición. Ésta es una gran diferencia que existe entre la gasolina y el diésel puesto que necesitan diferentes temperaturas de ebullición y tienen densidades muy distintas.
  6. Los aceites lubricantes, las ceras y los abrillantadores son los productos más densos que se consiguen en estos procesos.
  7. Los combustibles para barcos y para procesos industriales, está por encima de los 600 ºC y es el último combustible que se consigue como derivado del petróleo.
  8. El betún para carreteras y techos, se consiguen de la parte inferior de la torre de fraccionamiento y procede de los residuos que se generan.

Una vez que se obtienen todos los productos, en muchas ocasiones, se necesita mezclar algunos de ellos. Esto se debe a que la cantidad de producto resultante del proceso de refinado del petróleo, no es suficiente en comparación con la demanda del mismo. 

Con la mezcla de productos hay que tener cuidado, ya que se deben seguir unas normas que están relacionadas con unas propiedades físicas (como pueden ser la densidad o el punto de ebullición), químicas (la cantidad de azufre que tiene) y las características de funcionamiento que posee (esto puede ser el número de octano o el punto de humo).